焰口法會是佛教密宗超渡六道眾生亡靈的法會,「焰口」是餓鬼世界中鬼王的名字,這個名稱是從外形而得,在瑜伽焰口施食要集裡面描述「焰口」的模樣如下:「口吐焰火,頂髮烟生,身形醜惡,肢節如破車之聲,饑火交然,咽喉似針鋒之細。」翻成白話文,就是說長得很醜,頭頂的頭髮冒煙,咽喉像針那麼細,嘴巴裡一直吐出火焰,走起路來,手腳的關節都發出類似破車子要解體的那種難聽的「吱吱嘎嘎」的聲音。因為嘴巴裡吐著火,所以這種鬼稱作「焰口」。

佛陀觀察宇宙的世界,一般來說,生命結束的時候,會依照當時累積的成績,分別到天、人、阿修羅、畜牲、餓鬼及地獄六種世界裡去投胎,天、人、阿修羅是比較好的世界,畜牲、餓鬼及地獄則是比較差的世界,稱做三惡道,每一生每一世都是依照自己的行為總分數,來決定投胎到哪一個世界裡面去,這就是所謂的六道輪迴。

餓鬼道的鬼肚子很大,咽喉很細,任何食物一入口就變成火,根本吃不到任何東西,始終處在飢餓的狀態,所以名之為「餓鬼」,吃不飽無法滿足,是餓鬼道的特色。生性慳貪的人,永遠不會滿足,這種不知飽足的心念,會集結到同一個世界去,因此會帶動牽引他們死亡後轉投餓鬼道。

釋迦牟尼佛的十大弟子中,以記憶力好,什麼事都記得而聞名的「阿難」,是佛陀的表弟,後來出家追隨佛陀修行。阿難某個晚上跑到樹林裡打坐,入定時身心起了變化,進入餓鬼道的世界,看見了「焰口」鬼王。鬼王當場跟阿難嗆聲說,你別看我這個樣子,三天之內,你就會死亡而投胎到我們餓鬼道的世界來。阿難出定後,嚇到不行,趕緊跑去找佛陀問是怎麼回事,要求佛陀救他。

佛陀告訴了阿難解決的辦法,要阿難請諸佛菩薩一起來幫忙,誦念咒語解除餓鬼道眾生的痛苦,讓他們能吃到飽足的食物,同時也教導他們了解佛法,往生到西方極樂世界去。法會中施法時,要專心一致誦念咒語,雙手打出配合的手語,心靈要非常純淨地觀想咒語展現的現象,身(手勢)、口(嘴巴)、意(心念)三者密切的結合,就能感應到諸佛菩薩的能量,而解脫餓鬼道眾生的痛苦,這樣的大功德也可以解除自己將來墮落到餓鬼世界的命運。

阿難入定時所見的「焰口」鬼王,其實是觀世音菩薩化身變成的,這樣做主要是為了要透過阿難詢問佛陀超渡六道亡靈的方法,藉此流傳下來。佛滅之後,人類還是可以用這樣的方法,去解除六道亡靈的痛苦,讓大家有機會脫離不好的世界,轉生到阿彌陀佛極樂世界的成佛保證班,繼續學習修行成佛。

以觀想結手印的方法誦念咒語,屬於密宗的法門,這個法會是由不空法師記述下來的,保存在西藏;傳到中原以後,由蘇東坡等大德把超渡的內容,用優美的文字加以翻譯,再經佛教的高僧將儀式重新整理,而在中國流傳下來。

整個法會使用的時間大約要5個小時,法會後面2個小時,屬於招魂超渡的儀式,因為宇宙磁場的關係,跟鬼道地獄裡的眾生溝通感應的時間,限於傍晚和夜間,也就是陰氣比較重的時候,所以法會必須選擇在下午舉辦。

焰口法會分為幾個階段進行,簡要加以說明,第一階段是禮敬眾生,包括焚香叩拜諸佛菩薩,禮拜被超渡的亡靈和觀世音菩薩化身的鬼王。

第二階段則是請聖,由主持法會的大和尚以密宗金剛上師的身分登壇上座,大眾恭請五方佛,也就是東、西、南、北、中各個佛世界的代表降臨法會,與金剛上師結為一體,以佛身唸咒施食。進行這個儀式時,金剛上師會戴上五佛冠,表示身分的轉換。所有在場的大眾,則以想像中最美好的鮮花()、焚燒的香氣()、光明()、塗在身上的香味()、水果()、音樂()來供養五方佛。

密宗是觀世音菩薩傳佈的,焰口法會也是觀世音菩薩藉著阿難尊者的因緣,流傳下來,因此法會第二個要禮請的聖者,就是觀世音菩薩,也同時請他恩賜甘露水,清淨整個法會的場地,解除亡靈所承受的痛苦。接下來禮請十方世界裡的聖賢一起來法會,參與救渡的工作。

請聖之後,由上師昭告大眾法會的緣起,並念誦咒語將邪魔外道一一收伏,不讓他們來此搞破壞搗蛋。再用誠心以花、香、燈、塗、果、樂供養所有世界的諸佛菩薩及聖賢之士。接著念誦六字大明咒「嗡、嘛、呢、唄、咪、吽」108遍,清淨身心,讓在場的人都能夠在能量最強的情況下,發揮超渡的力量。

第三階段則是建立世界,把整個宇宙用觀想的方式重現一遍,再把觀想出來的世界奉獻給諸佛世尊,讓各個世界裡的生命都能相互感應而結為一體,皈依佛法僧三寶,開發出生命最大的能量,準備好用最慈悲的正等正覺心來超渡亡靈,同時恭請釋迦牟尼佛、阿彌陀佛和觀世音菩薩降臨,協助大眾超渡。

在進行超渡之前,要由參加法會的代表,誦念文書,昭告這場法會的作用和功德,並一一唱名,把大眾要超渡的人請到現場。文書唸完,該請的人都請來了,就展開第四階段的超渡儀式。

首先稱念十方世界中所有過去、現在、未來的佛陀世尊,再默念心經一遍,讓身心進入宇宙一體的狀態,之後向諸佛聖眾告白這次法會的願望,感謝諸佛菩薩慈悲降臨,再誦唸咒語以花、香、燈、塗、果、樂、各種美好的飲食供養十方聖眾。然後入觀音禪定,與觀世音菩薩共振,發願讓世界上所有的人都離苦得樂,同到西方極樂世界修行成佛。

大眾發慈悲心,等同觀世音後,即可開始超渡。由金剛上師先結破地獄手印,持破地獄咒語,把三惡道跟我們這個世界的界線打破,使彼此能夠感應溝通。再奉請地藏菩薩、引魂王菩薩,請他們帶領六道眾生的亡靈來參加法會,接受救渡。

然後搖鈴召喚所有被超渡的亡靈到場,從帝王、將帥、文官、讀書人、修行的和尚或道士、商人、死在異鄉的旅客、戰死的士兵、難產而亡的母子、身心障礙的人、落後民族的人、冥頑不靈的人、紅顏薄命的人、受刑而死的人、遭野獸攻擊死亡的人、自殺的人等等,所有在六道中流轉的孤魂、妖魔、鬼怪,統統請來,不分階級一併超度。

金剛上師先打開亡靈的咽喉,對事先備妥的飲水食物念誦咒語,變成無量無邊的甘露水和食物,請亡靈們享用,也把代表財物的金錢佈施給被超渡的人,讓他們從此富足,再消除他們從前不正當的行為累積下來的罪業,解除各個亡靈各別遭受的痛苦。

之後,教導亡靈誦唸寶勝如來、離怖畏如來、廣博身如來、妙色身如來、多寶如來、阿彌陀如來、世間廣大威德自在光明如來等七佛聖號,藉以消除亡靈的惡行所造成的障礙,使亡靈們永離驚恐畏懼,身心安樂,可以享用甘露美食,形貌端莊美麗,財寶受用無盡,到極樂世界修行成佛,擺脫煩惱獲得大自在大神通大智慧,往來宇宙所有的世界,沒有障礙,稱心如意。

緊接著是引導亡靈皈依佛、皈依法、皈依僧,讓亡靈們發心回歸生命本來的清淨,了解宇宙的萬法萬象,和世間萬物等同一體。再教導亡靈發菩提心,不僅自己成就而已,還要幫助宇宙一切的生命,也獲得跟自己一樣好的成果。

接下來為亡靈授清淨戒,警惕每一個人此後不能再有任何不正當不好的行為,以免因果自受而成為進步的障礙。接續再施食給眾亡靈,讓大家飽餐一頓,同時昭告大眾要有平等心,慈悲心,把這場法會集結眾生心念所產生的力量,全部回歸給所有的人都能獲得至高無上的大智慧。

然後將法會的成果迴向給所有的生命,發願讓大家都能夠收到這場法會所累積的能量,得到解脫和覺悟,成就最高的智慧。最後再一次提醒參加法會的亡靈要到極樂世界去安身立命,修行成佛,至此結束所有的儀式。

「瑜伽」為印度語,是互相呼應的意思。焰口法會採用手勢配合咒語,咒語配合心念,身口意三者相應的方法來救渡亡靈,法會的名稱因此訂為「瑜伽焰口法會」。這個法會是無遮法會,所有的六道的亡靈一起超渡,想要參加的人,都可以來參加,正是慈悲平等的實現。除了誦唸咒語之外,法會中敘事的文辭典雅優美,蘊含佛法的精義,搭配美妙悅耳的樂音,由法師領導大眾唱和,使與會者在不知不覺中契入佛法。

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